CUANDO JEREMY SE CAMBIÓ A SUZUKI: DECOSTADOR CLÁSICO

A finales de 1996, Jeremy McGrath ya era el mejor piloto de supercross en la historia de este deporte. La noticia de su cambio de Honda a Suzuki sacudió a la industria hasta la médula. Este fue un puntaje importante para Roger DeCoster, quien aún era muy nuevo como gerente del equipo Suzuki. En la edición de marzo de 1997 de Dirt Bike, Roger describió cómo todo se unió.

Los mejores momentos de Roger DeCoster en las carreras se produjeron en Suzuki, y regresó a esa empresa mientras se desempeñaba como editor ejecutivo de Dirt Bike.

Parecía que las cosas finalmente se habían calmado. La temporada de carreras de Estados Unidos había terminado. La temporada de supercross en el extranjero había terminado. Mi equipo de carreras del 97 estaba entintado. Había vuelto a contratar a Tim Ferry para el Campeonato de Supercross de 125 del Este, con Greg Albertyn y Mike LaRocco para la clase 250. Además de eso, había adquirido a Mickael Pichon para la clase 250 en supercross y la clase 125 al aire libre. Además, acababa de fichar a Nathan Ramsey para la clase Western 125. No me importa decir que estaba bastante satisfecho. Suzuki, al parecer, tendría uno de los equipos más completos en el '97. Planeaba tomarme un tiempo libre y reservé un viaje de esquí a Mammoth. 

Entonces sonó el teléfono. Fue el hombre que trabaja como agente para la mayoría de los mejores pilotos de motocross del país. Sí, incluso los motocross tienen agentes en estos días; sería una tontería no tenerlos. Algunos contratos tienen un potencial de siete dígitos. Lo que preguntó me tomó completamente por sorpresa. 

"¿Estaría interesado en que Jeremy McGrath lo acompañe?" 

Tuve que decidir si hablaba en serio o si se trataba de una especie de broma cruel. ¿Me interesaría que el piloto más ganador del mundo conduzca una Suzuki por mí? Aún mejor: ¿Me interesaría tener a tres de los cuatro mejores pilotos de las 250 Nacionales, todos en Suzuki? Fue una llamada de fantasía. 

Mi primera reacción fue cautelosa: "No creo que haya suficiente espacio en mi presupuesto para él". Eso fue una subestimación. No sabía exactamente qué ganaba Jeremy, pero si alguien estaba en esa categoría impositiva de siete dígitos, sería él. 

Explicó que si bien Jeremy no trabajaría gratis, varios patrocinadores externos estaban conectados con él. Si venía a Suzuki, también lo harían los patrocinadores. En llamadas posteriores con Jeremy, supe que el dinero no era el problema principal. No estaba contento con el manejo de la nueva bicicleta de carreras con cuadro de aluminio. Eso no fue una sorpresa. Todos sabían que Jeremy estaba luchando en las Supercrosses japonesa y europea. Había corrido con la nueva bicicleta cinco veces: tres en supercrosses franceses y dos en Japón. De esas carreras, ganó una, pero terminó cuatro veces en el podio. De hecho, en Tokio se cayó en los entrenamientos y ni siquiera empezó la carrera. Aún así, no sería realista esperar que él vaya directamente a la cima con la nueva bicicleta. Había estado compitiendo con la misma máquina básica desde el '93; de hecho, no era tan diferente de la bicicleta que Jean-Michele Bayle había corrido cuando yo estaba en Honda. La nueva bicicleta necesitaría desarrollo.

Jeremy en la RM250: “Me gustó mucho la RM desde el primer viaje. Es excelente. Me encanta, pero tenía menos caballos de fuerza, así que comenzamos a trabajar en eso. Los muchachos de Suzuki ya habían hecho todas sus pruebas y no nos quedaba mucho tiempo. Mitch Payton trabajó duro para conseguir más ponis, pulir cilindros, probarlos en el banco de pruebas y luego sacarlos para que los probamos. Realmente me entusiasmó el esfuerzo que hicieron Mitch y todos en el equipo Suzuki ”.

Sin embargo, había otros problemas, unos que Jeremy probablemente podría expresar mejor que yo. Aparentemente, no le gustaban algunos de los términos de su nuevo contrato con Honda, que incluía tantas restricciones que Jeremy ya no podía ser Jeremy. Cualesquiera que fueran las razones, se había vuelto infeliz y estaba buscando un cambio. La bicicleta era su principal preocupación. ¿Le gustaría el Suzuki? Eso no pudimos averiguarlo hasta más tarde. Mientras tanto, hablamos con Japón para averiguar si podíamos apoyar a un sexto piloto. Y queríamos estar seguros de que Jeremy no tenía ninguna obligación con Honda para 1997. 

En este punto, todavía parecía demasiado bueno para ser verdad. En el fondo de mi mente me preguntaba si Jeremy estaba jugando. Podría haberme estado usando como palanca contra Honda. Podría haber querido montar una de nuestras bicicletas para ver si teníamos alguna ventaja competitiva. Han sucedido cosas más extrañas. Sin embargo, seguí el trato con todas mis energías; estaría loco si no lo hiciera. 

Cuando finalmente montó un Suzuki, la prueba debió haber ido bien. De hecho, creo que le sorprendió un poco lo bien que resultó nuestra bicicleta. Básicamente, le gustó el chasis; dijo que se parecía mucho a su antiguo chasis Honda. Le sorprendió lo bien que había funcionado la suspensión. Lo único que no le gustó fue el poder. Su Honda, sintió, era un poco más rápido. Eso, podemos resolverlo. Si Jeremy había estado jugando, se ponía serio después de andar en bicicleta. Ambos pasamos los siguientes días en el teléfono, tratando de hacer que el interruptor funcionara. Hablé con mi jefe y él dio su bendición al trato. Cuando todo terminó, Jeremy McGrath se convirtió en piloto de Suzuki. 

Ahora tengo mucho trabajo que hacer. Ya le hemos construido a Jeremy una bicicleta de práctica / prueba. Y, con la ayuda de tipos como Mitch Payton, tenemos que construir una bicicleta de carreras y encontrar los caballos de fuerza que faltan antes del primer supercross. 

A diferencia de Kawasaki o Honda, nuestros 250 no se fabrican en Japón ni se envían aquí. Tenemos que desembalar un RM250 de producción y convertirlo en un corredor. Eso lleva tiempo. Algunas partes provienen de Japón, pero en estos días estamos adquiriendo cada vez más de nuestras partes en los EE. UU. Además, la gran pregunta sigue siendo: ¿ganará Jeremy? Creo que es poco probable que duplique su racha ganadora del 95 en cualquier moto. Incluso Jeremy tiene que tener sus límites. Algunas personas me han dicho que eso hace que la jugada de Jeremy sea mala. Creen que la gente lo verá cambiarse a Suzuki y perder más carreras, y eso se reflejará mal en la compañía. No me trago eso. Creo que cualquiera que preste atención se dará cuenta de que la racha ganadora de Jeremy ya había terminado mucho antes de que subiera a bordo de un RM. Si gana solo un supercross de EE. UU. Para nosotros, será más de lo que ganamos el año pasado. Eso lo convierte en un buen negocio. Y apuesto a que ganará más de uno.

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